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Près de 2 millions d’Africains ont été entraînés dans la Première Guerre mondiale
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Il peut être difficile de comprendre à quel point l’Afrique a été effacée de l’histoire du Monde. Un exemple frappant est son implication dans la Première Guerre mondiale, qui a été pratiquement oubliée, en dépit du fait qu’environ 2 millions d’Africains ont été impliqués dans le conflit en tant que soldats, travailleurs et personnel en Europe et en Afrique, selon les historiens.

 

La «grande guerre» a été provoquée par l’assassinat de l’archiduc François Ferdinand, il y a 104 ans aujourd’hui (28 juin) et s’est terminée il y a 100 ans en novembre. La plupart des gens connaissent les bases: que la guerre a duré quatre ans, a été largement mené entre les puissances européennes, a vu la mort de plus de 16 millions de personnes et a finalement conduit à la montée d’Adolf Hitler et finalement à la Seconde Guerre mondiale.

 

Mais ce qui est rarement discuté, c’est le déploiement de centaines et de milliers d’Africains non seulement sur les champs de bataille européens, mais chez eux, dans une bataille pour le pouvoir sur les colonies africaines.

 

“Toutes les puissances coloniales ont promu l’idée d’une” mission européenne civilisatrice “, c’est-à-dire apporter l’état de droit, l’ordre, la stabilité et la paix en Afrique”, écrit Daniel Steinbach pour le British Council. “Pourtant, en août 1914, ils ont montré peu d’hésitation avant de transformer … l’Afrique en un théâtre de guerre.”

 

Cette partie cachée de l’histoire fait l’objet d’un nouveau spectacle épique de l’artiste sud-africain William Kentridge intitulé «The Head and the Load». Avec une distribution internationale, le spectacle sera présenté en première à la Tate Modern de Londres le mois prochain et au New York Park Avenue Armory en décembre. Le titre de la pièce est un rebondissement sur un proverbe ghanéen, “la tête et la charge sont les ennuis du cou”, et se réfère à la charge supportée par les porteurs dans l’effort de guerre comment ils ont quitté leurs maisons.

 

Contrairement aux combats en Europe, qui se déroulaient principalement dans des tranchées, la guerre en Afrique se déroulait sur de longues étendues de terre. Le manque de routes et de chemins de fer, combiné au fait que la plupart des chevaux étaient victimes de la mouche tsé-tsé, incita les forces allemandes, françaises et britanniques à utiliser des porteurs africains – quatre pour chaque soldat – pour transporter des fournitures et des pièces de machines. Selon l’historienne Kathleen Bomani, 300 000 porteurs sont morts en cours de route.

 

“The Head and the Load” place un ensemble international d’acteurs, de chanteurs, de musiciens et de performeurs sur une scène massive et allongée, en les déplaçant en procession entre un décor presque surréaliste d’échelles et de plates-formes tournantes, et sur le fond des projections de films et des animations stop-motion de Kentridge. La pièce aborde également la participation parfois volontaire de l’Afrique à la guerre comme moyen de prouver sa valeur. «Pour moi, la Première Guerre mondiale englobe, comprime et réchauffe à une certaine température tous les paradoxes et les contradictions du colonialisme», dit Kentridge.

 

Cela a peut-être été un moment oublié dans l’histoire, mais l’interaction soudaine et violente entre Européens et Africains devait également avoir un impact profond sur l’avenir de l’Afrique. Alors que certains Africains se sont battus volontiers, beaucoup d’autres ont résisté à leur déploiement et à la manière brutale dont ils ont été traités. Les puissances coloniales ont pris note.

 

Après la guerre, malgré leurs efforts, les Africains ont été privés de leur demande de représentation au Traité de Versailles. Les colonies africaines d’Allemagne ont été réparties entre les puissances européennes, ce qui a fait de la Grande-Bretagne et de la France des forces dominantes sur le continent. La division a touché des millions de personnes dans des pays comme le Rwanda, le Togo, le Cameroun, la Namibie et l’Afrique du Sud, et aurait des effets pour les décennies à venir.

 

“Fondamentalement, la Première Guerre mondiale a accéléré le processus de changement politique et économique dans l’Afrique coloniale”, écrit Richard Rathbone dans le Journal of African History (pdf). “C’était une période dans laquelle un monde colonial largement désordonné est devenu une affaire de plus en plus centralisée.

Plus d’un million de soldats africains – les «vétérans oubliés» – ont continués à se battre pour les puissances coloniales pendant la Seconde Guerre mondiale.

 

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